European Court of Justice Could Enable Libraries Advancing Against DRM

An interesting lawsuit is currently going on between a German University’s library and a German publisher. The latter wishes to forbid the library digitizing its textbooks and instead force it to buy a licensing agreement for its e-books. The library had been scanning a printed book and provided access to it in PDF format via electronic terminals. Visitors were also allowed to print out the PDFs and even save them to their USB flash drives and take them with them.

The first court to deal with the matter decided that the library is allowed to digitize the books – even if the publisher disapproves of this and offers an alternative licensing agreement – but allowing visitors to take copies with them is not covered by the law. Both parties were appealing against the sentence. The Federal Court of Justice of Germany (BGH), who is now in charge of the lawsuit, has asked the European Court of Justice (ECJ) for an interpretation of the relevant directive and the outcome is totally open again. The ECJ’s decision will probably have an impact on many libraries all across Europe.

Should the ECJ confirm the library’s right to continue its practices, this could become a considerable win for public libraries unwilling to accept digital restrictions management (DRM) encumbered e-books with unjust licensing agreements. Instead of buying the cumbersome DRM products, they would simply scan the printed book and be fine with whatever document format they’d prefer.

The first court emphasized in its sentence [marginal § 3] that the PDF versions provided by the library were in a “graphic format inaccessible to modern text processing”. [de: Die einzelnen Dateien sind Grafikdateien, die einer modernen Textverarbeitung nicht zugänglich sind.] Of course, it is well known that tools for extracting plain text from high-resolution scans are readily available (see GoogleBooks or any scientific journal’s archive or try yourself). I hope that if the ECJ should decide for the purpose of the library, it will not become a requirement to keep the books in a non-textual format. This would be silly. Any reasonably skilled person could easily extract the plain text but a major advantage of electronic over printed books – you can read them even if you are blind – would once more be unnecessarily inhibited.

As I think this matter is relevant for all Europeans, I have translated the BGH’s press release and below have reproduced both, the original and the translation. Some parts of it were especially challenging to translate since the German and English version of the directive under consideration probably don’t use equivalent terms as has been noted by the first court (cf eg marginal §§ 37 – 40). When European law was discussed, I have used the terminology found in the English version, even if it might not be the most accurate analog for the German wording. When discussing national German law, I have used the translation that I found was fitting best.

Informal, unauthorized translation. Relevant documents have been hyperlinked by the translator. To the right is the original text of the press release. The translator is a layman for both, English and law.

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Originaltext der Pressemitteilung. Nebenstehend ist eine informelle, nicht authorisierte Übersetzung. Die Hyperlinks in der Übersetzung wurden vom Übersetzer eingefügt. Der Übersetzer ist sowohl Laie der Anglistik wie auch der Rechtswissenschaften.

Federal Court of Justice of Germany Submits Questions Concerning the Legitimacy of Electronic Research Terminals in Libraries to the ECJ

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Bundesgerichtshof legt EuGH Fragen zur Zulässigkeit elektronischer Leseplätze in Bibliotheken vor

Today [Sep 20 2012; trans note], the Federal Court of Justice of Germany’s [de: Bundesgerichtshof] first Senate for civil law, among whom’s jurisdiction is copyright law, has submitted three questions to the European Court of Justice concerning the legitimacy of electronic research terminals in libraries.

 2 

Der unter anderem für das Urheberrecht zuständige I. Zivilsenat des Bundesgerichtshofs hat dem Gerichtshof der Europäischen Union heute drei Fragen zur Zulässigkeit von elektronischen Leseplätzen in Bibliotheken vorgelegt.

The plaintiff is a publisher. The sued Technische Universität Darmstadt had provided electronic research terminals in its library that is open to the general public. The visitors of the library have access to selected works from the library’s collection via these terminals. Among those was the textbook “Einführung in die neuere Geschichte” [en: Introduction to the Modern] published by the plaintiff. The defendant had digitized the book in order to make it accessible via the terminals. Users were able to print the entire book or portions of it or save it to USB flash drives. The plaintiff had been offering buying its textbooks as electronic books (e-books) and using those instead. The defendant did not avail itself of this offer.

 3 

Die Klägerin ist ein Verlag. Die beklagte Technische Universität Darmstadt hat in ihrer öffentlich zugänglichen Bibliothek elektronische Leseplätze eingerichtet, an denen Bibliotheksnutzer Zugang zu bestimmten Werken aus dem Bibliotheksbestand haben. Darunter befand sich das im Verlag der Klägerin erschienene Lehrbuch „Einführung in die neuere Geschichte“. Die Beklagte hatte das Buch digitalisiert, um es an den elektronischen Leseplätzen bereitzustellen. Die Nutzer der Leseplätze konnten das Werk ganz oder teilweise auf Papier ausdrucken oder auf einem USB-Stick abspeichern. Auf ein Angebot der Klägerin, von ihr herausgegebene Lehrbücher als elektronische Bücher (E-Books) zu erwerben und zu nutzen, ist die Beklagte nicht eingegangen.

From the plaintiff’s point of view, such use of its works is not covered by the Schrankenregelung in § 52b UrhG. According to this law, it is legal to provide access to published works from a public library’s collection for academic and private use via electronic research terminals dedicated to this service, as long as these works are non-commercial and no contractual agreements are violated. Among other things, the plaintiff seeks an injunction to make the defendant refrain from its practices.

 4 

Die Klägerin ist der Ansicht, eine solche Nutzung der in ihrem Verlag erschienenen Werke sei nicht von der Schrankenregelung des § 52b UrhG gedeckt. Nach dieser Bestimmung ist es zulässig, veröffentlichte Werke aus dem Bestand öffentlich zugänglicher Bibliotheken, die keinen unmittelbar oder mittelbar wirtschaftlichen oder Erwerbszweck verfolgen, ausschließlich in den Räumen der jeweiligen Einrichtung an eigens dafür eingerichteten elektronischen Leseplätzen zur Forschung und für private Studien zugänglich zu machen, soweit dem keine vertraglichen Regelungen entgegenstehen. Die Klägerin nimmt die Beklagte unter anderem auf Unterlassung in Anspruch.

The State Court [de: Landgericht] Frankfurt am Main has dismissed the plaintiff’s petition to forbid the defendant digitizing its books in order to provide them via its electronic research terminals, [even; trans note] if the plaintiff had been offering an acceptable licensing contract. In the State Court’s opinion, the sheer offer of a contract by the copyright holder cannot be considered a contractual agreement that would spoil demanding the Schrankenregelung. However, it has – as demanded by the plaintiff – forbidden the defendant to enable its visitors to print out the digitized books or copy them to USB flash drives. This would not be admissible since otherwise the usual selling of the books would be compromised undue.

 5 

Das Landgericht Frankfurt a.M. hat zwar den Antrag der Klägerin abgewiesen, der Beklagten zu verbieten, Bücher aus dem Verlag der Klägerin zu digitalisieren und in digitalisierter Form an elektronischen Leseplätzen ihrer Bibliothek zu benutzen, wenn die Klägerin ihr für diese Nutzung einen angemessenen Lizenzvertrag anbietet. Es ist der Ansicht, ein bloßes Vertragsangebot des Rechtsinhabers sei keine geltende Regelung, die einer Inanspruchnahme der Schrankenregelung entgegenstehe. Es hat der Beklagten jedoch – wie von der Klägerin beantragt – untersagt, Bibliotheksnutzern zu ermöglichen, digitale Versionen von Bücher aus ihrem Verlag an elektronischen Leseplätzen auszudrucken oder auf USB-Sticks abzuspeichern. Dies sei nicht zulässig, weil andernfalls der normale Verkauf der Bücher übermäßig beeinträchtigt werde.

[Making photocopies of small portions of a printed book in a library is legal in Germany; trans note]

The Federal Court of Justice of Germany has permitted the defendant’s Sprungrevision [asking the highest court directly, skipping the lower-level appeal; trans note] to dismiss the lawsuit altogether. In its consecutive appeal, the plaintiff keeps up its complaint in its full extent.

 6 

Mit ihrer vom Bundesgerichtshof zugelassenen Sprungrevision erstrebt die Beklagte die vollständige Abweisung der Klage. Die Klägerin verfolgt mit ihrer Anschlussrevision ihren Klageantrag in vollem Umfang weiter.

The Federal Court of Justice of Germany has suspended the trial and submitted three questions to the European Court of Justice concerning art 5 sect 3 lett n of the directive 2001/29/EG of the European Parliament and of the Council on the harmonisation of certain aspects of copyright and related rights in the information society for a preliminary decision. The regulations of § 52b UrhG implement art 5 sect 3 lett n of the directive 2001/29/EG and therefore have to be interpreted in conformance with the directive. According to art 5 sect 3 lett n of the directive 2001/29/EG, Member States are allowed to abridge certain rights of the copyright holder for use of works, that do not pursue direct or mediate commercial goals, not subject to purchase or licensing terms, which are contained in a library’s collection, that is open to the general public, by making them available via dedicated terminals on the premises of the library.

 7 

Der Bundesgerichtshof hat das Verfahren ausgesetzt und dem Gerichtshof der Europäischen Union drei Fragen zur Auslegung von Art. 5 Abs. 3 Buchst. n der Richtlinie 2001/29/EG zur Harmonisierung bestimmter Aspekte des Urheberrechts und der verwandten Schutzrechte in der Informationsgesellschaft zur Vorabentscheidung vorgelegt. Die Regelung des § 52b UrhG setzt Art. 5 Abs. 3 Buchst. n der Richtlinie 2001/29/EG um und ist daher richtlinienkonform auszulegen. Nach Art. 5 Abs. 3 Buchst. n der Richtlinie 2001/29/EG können die Mitgliedstaaten bestimmte Rechte des Rechtsinhabers einschränken, für die Nutzung von Werken, für die keine Regelungen über Verkauf und Lizenzen gelten und die sich in den Sammlungen öffentlich zugänglicher Bibliotheken befinden, die keinen unmittelbaren oder mittelbaren wirtschaftlichen oder kommerziellen Zweck verfolgen, und zwar durch ihre Zugänglichmachung auf eigens hierfür eingerichteten Terminals in den Räumlichkeiten der Bibliotheken.

From the BGH’s point of view, the first question to be answered is, whether a publisher’s offer for a licensing contract concerning the use of works via terminals, makes them “subject to purchase or licensing terms” according to art 5 sect 3 lett n of the directive 2001/29/EG.

 8 

Nach Ansicht des BGH stellt sich zunächst die Frage, ob im Sinne des Art. 5 Abs. 3 Buchst. n der Richtlinie 2001/29/EG „Regelungen über Verkauf und Lizenzen gelten“, wenn der Rechtsinhaber den Bibliotheken den Abschluss von Lizenzverträgen über die Nutzung von Werken auf Terminals zu angemessenen Bedingungen anbietet.

Furthermore, the BGH is curious whether art 5 sect 3 lett n of the directive 2001/29/EG empowers the Member States to grant libraries the right to digitize printed works from their collections if this is necessary to provide them via the terminals.

 9 

Sodann stellt sich nach Auffassung des BGH die Frage, ob Art. 5 Abs. 3 Buchst. n der Richtlinie 2001/29/EG die Mitgliedstaaten dazu berechtigt, Bibliotheken das Recht zu gewähren, Druckwerke des Bibliotheksbestands zu digitalisieren, wenn dies erforderlich ist, um die Werke auf den Terminals zugänglich zu machen.

Finally, the BGH has submitted the question to the ECJ, whether according to art 5 sect 3 lett n of the directive 2001/29/EG visitors of a library may be enabled to partially or entirely print out the works provided via the terminals or save them to USB flash drives and take those copies with them from the premises of the establishment.

 10 

Schließlich hat der BGH dem EuGH die Frage vorgelegt, ob es den Bibliotheksnutzern nach Art. 5 Abs. 3 Buchst. n der Richtlinie 2001/29/EG ermöglicht werden darf, auf den Terminals zugänglich gemachte Werke ganz oder teilweise auf Papier auszudrucken oder auf USB-Sticks abzuspeichern und diese Vervielfältigungen aus den Räumen der Einrichtung mitzunehmen.

Decision I ZR 69/11 of September 20 2012, electronic research terminals

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Beschluss vom 20. September 2012, I ZR 69/11 – Elektronische Leseplätze

State Court Frankfurt am Main, Sentence of March 16 2011, 2/06 O 378/10

 12 

LG Frankfurt a.M. – Urteil vom 16. März 2011 – 2/06 O 378/10

GRUR 2011, 614 [as far as I can see, this is actually just a publication of the above sentence; trans note]

 13 

GRUR 2011, 614

Karlsruhe, September 20 2012
Press office of the Federal Court of Justice of Germany
76125 Karlsruhe
Phone +49 (0)721 159-5013
Fax +49 (0)721 159-5501

 14 

Karlsruhe, den 20. September 2012
Pressestelle des Bundesgerichtshofs
76125 Karlsruhe
Telefon (0721) 159-5013
Telefax (0721) 159-5501

Editor: Press office of the Federal Court of Justice of Germany, 76125 Karlsruhe

 15 

Herausgeber: Pressestelle des Bundesgerichtshofs, 76125 Karlsruhe

Verbatim copying is permitted as long as the source is cited as “press release of the Federal Court of Justice of Germany of September 20 2012”

 16 

Textübernahme oder Abdruck nur mit Quellenangabe „Pressemitteilung des Bundesgerichtshofs vom 20. September 2012“ gestattet.

Minor updates on 2012-10-06.

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